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Tras la pista de Araceli Sánchez Urquijo

De Araceli Sánchez Urquijo (Sestao, 1920-Madrid 2011?) se sabe que fue la primera mujer en ejercer como Ingeniera de Caminos en España. Desde que conocí la historia me enamoró, pero desafortunadamente hay muchas lagunas en su biografía e incluso la fecha de su fallecimiento es tentativa.

Araceli era una niña vasca de la guerra enviada al exilio en la Unión Soviética durante la Guerra Civil Española en 1937. Se graduó como ingeniera civil de obras hidráulicas en el Instituto Energético de Moscú (popularmente llamado el Energo) en 1949. Comenzó a ejercer como ingeniera en Uzbekistán. Durante cinco años trabajó en Asia central levantando centrales hidráulicas y después estuvo en la subdirección del departamento tecnológico de una de las empresas de líneas eléctricas [ELPAIS]. De los años en Rusia, dice Araceli, que fueron los más felices de su vida [ZAHRA]: “A Rusia se lo debo todo y eso que las he pasado canutas. Lo que hice, en España, para una mujer hubiera sido imposible” [SANCHEZ]. 

Araceli Sánchez Urquijo (2ª por la derecha arriba) y otros niños de la guerra. Año 1949 [SANCHEZ]
 Descanso estival del grupo de estudiantes G-1-43 del Energo. Araceli Sánchez Urquijo es la segunda por la izquierda en la primera fila. Año 1947 [LLANOS]

Entre los primeros ingenieros hidroenergéticos de la URSS en la Universidad de Moscú había 23 españoles (entre ellos 5 mujeres). Araceli Sánchez Urquijo es la primera por la izquierda abajo [LLANOS]
Araceli Sánchez Urquijo trabajando en Asia central. Circa 1950 [CAMINO]
Aunque la politización de Araceli se hizo fuerte durante la universidad, pues era miembro del PCUS desde 1947 [ENCINAS], decidió aprovechar los acuerdos ruso-españoles para repatriarse. Su obsesión era regresar a su país y lo hizo en la primera expedición de niños de la guerra que Franco permitió. Las negociaciones comenzaron a raíz de la muerte de Stalin. Con el gobierno de Kruschev, la URSS quería dejar de lado una imagen de país represivo y comenzó a buscar facilidades para la repatriación de los niños de la guerra. Se consiguió que se reconocieran los títulos soviéticos que los españoles exiliados traían casi como único equipaje con la condición de ocultar en el curriculum que el título de ingeniería académicamente no era español. A finales de 1956, en la expedición que partió desde Odessa (Ucrania) vino a Araceli a Valencia. A su llegada los repatriados fueron recibidos por bastante población, prensa y autoridades. Pero pronto Araceli fue sometida a interrogatorios de la Brigada Político-Social y agentes de seguridad e inteligencia norteamericanos.
“Todo aquello –decía Araceli- fue denigrante y vejatorio, porque yo entiendo que, al llegar en aquella época de un país socialista, era lógico un control por parte de las autoridades españolas. Eso no hubiese sido criticado. Lo humillante fue lo otro. Y ¿qué demonios pintaban allí los norteamericanos? Querían conocer detalles sobre los lugares de trabajo, de los nombres de nuestros directores, incluso de los gustos de sus esposas”.
“Yo creo que una cosa debe quedar clara - añadía Araceli- nosotros conocimos, amamos a nuestro país desde la Unión Soviética. Desde los cuidados y oportunidades que allí nos brindaron. La historia, la cultura, el arte y tantas cosas más de nuestro país y de nuestro pueblo las aprendimos allí. Para muchos de nosotros, los familiares, después de tantos años de separación, quedaban en una nebulosa. El país, en cambio, no. Nuestro pueblo fue siempre algo muy vivo en nosotros. Yo tuve suerte, encontré trabajo muy pronto. Otros no tuvieron que aceptar trabajos inferiores a sus conocimientos. Licenciados en económicas trabajaban de oficinistas, mandos intermedios hacen de peones. Y mujeres que, por el mero hecho de serlo, no han podido encontrar trabajo alguno. Ésta era la realidad española“. 
La operación de entrevistas y seguimientos duró casi cuatro años y afectó a casi a un total de 1.800 repatriados. Casi 400 de ellos no aguantaron éstas y otras dificultades de desarraigo y regresaron a la URSS. Este hostigamiento para sonsacar detalles de la organización de la producción soviética sigue sin estar oficialmente reconocido ni por por el Ministerio de Defensa español ni por la inteligencia americana.
En 1957 ninguna mujer había trabajado como Ingeniera de Caminos en España. Araceli se presentó a las pruebas de contratación de Isodel Sprecher, una empresa dedicada a la fabricación de equipamiento eléctrico y de instalaciones de centrales de producción ubicada en la madrileña calle de Áncora. Tuvo que oír al portero de la que iba a ser su futura empresa echarle en cara mientras esperaba para realizar su entrevista de trabajo: “Las mujeres de la limpieza sólo pueden entrar en la fábrica cuando hayan salido los obreros”. El hombre enmudeció cuando supo que era Ingeniera de Caminos y una de los cinco candidatos al puesto que ofrecía la empresa. Los aspirantes fueron sometidos a tres pruebas. Araceli obtuvo cuatro puntos por encima del segundo candidato mejor situado. Pese a las protestas y una denuncia a la Dirección General de Seguridad, el emprendedor, fundador y director de Isodel, Clemente Cebrián Martínez (1908-2000), no dudó en contratar a Araceli. Clemente era un hombre muy respetado por el régimen franquista y la protegió por su experiencia y su buen hacer. "Al capitalista le importa un pepino la ideología con tal de que no hagas proselitismo en su empresa"- aseguraba Araceli - “la verdad es que fui muy respetada porque la dirección así lo quiso".
D. Clemente Cebrián Martínez [DMGL]
Profesionalmente Araceli tenía un par de handicaps: no dominaba el castellano técnico y tuvo que elaborar su propio diccionario ruso-español de ingeniería, y se le prohibió salir del país. De hecho no pudo hacerlo al carecer de pasaporte hasta la muerte del dictador español en 1975.
Su trabajo en Isodel consistía en adaptar los proyectos para la construcción de centrales hidráulicas, eléctricas, térmicas y nucleares. "Durante varios meses trabajé con Ernesto Botella, el suegro del ex-presidente Aznar, que era jefe de talleres. Él me quería en su departamento porque sabía de mi dominio tecnológico. Los dos primeros años fueron un pulso continuo con los ingenieros: los planos que se dibujaban eran un desastre y yo los devolvía con las correspondientes anotaciones y correcciones”. 
A mediados de los años sesenta, la multinacional británica Kellogg's Corporation convocó un concurso para el proyecto eléctrico de la refinería de Repsol en Puertollano. Araceli envió una propuesta de proyecto con cientos de planos a Londres. A los pocos días se recibió un telegrama en Isodel solicitando la presencia del ingeniero Sánchez en Londres. Clemente no se lo podía creer. Era la primera vez que la empresa ganaba un concurso internacional. Franco amenazó con cerrar Isodel si Araceli salía de España. Afortunadamente los ingenieros británicos vinieron a verla y adjudicaron el proyecto a Isodel [ELPAIS].
Aparición de Araceli Sánchez Urquijo en La2 de TVE [CAMINO].
Pasó sus últimos años en la Avenida de la Paz en Madrid. Formó parte del equipo fundador del Club de Amigos de la Unesco y fue activa presidenta y luego vocal de la Organización Social de Mayores de Izquierda Unida. También apareció en el documental Niños de Rusia en 2001 [CAMINO].

Referencias usadas:
[CAMINO] Camino, J. (2001) Los niños de Rusia. Tibidabo Films. https://www.youtube.com/watch?v=oLlde6xDTbI
[DMGL] Digital Mechanism and Gear Library. Clemente Gabriel Cebrián. http://www.dmg-lib.org/dmglib/main/biogrViewer_content.jsp?id=20896004&skipSearchBar=1
[ELPAIS] "El ingeniero Sánchez: mujer y comunista" El País, 4 de Febrero de 1999. https://elpais.com/diario/1999/02/04/madrid/918131070_850215.html
[ENCINAS] Encinas, M. A. (2008). Fuentes históricas para el estudio de la emigración española a la URSS (1936-2007). Exterior XXI. http://www.exterior21.org/publicaciones/FUENTES%20HISTORICAS%20EMIGRACION%20URSS.pdf
[LLANOS] de los Llanos Más, V. (2002). Te acuerdas, Tovarish...?:(del archivo de un" Niño de la guerra") (Vol. 31). Institució Alfons el Magnànim. http://perexilandia.es/cultura/literatura/te-acuerdas-tovarisch/capitulo-5-parte-1
[PRADES] Prades, E. P., Tecglen, E. H., Lobatón, P. (2004). Los niños republicanos en la guerra de España. Madrid: Oberon.
[SANCHEZ] Sánchez, R. P. (2012). Y además, el frío. Editorial Club Universitario. https://books.google.es/books?id=bxmKquvf0r4C 
[ZAFRA] Zafra, E., Crego, R., Heredia, C. (1989). Los niños españoles evacuados a la URSS,(1937) (Vol. 4). Ediciones de la Torre. https://books.google.es/books?id=E-zsVFfQ5JkC
[ZAHRA] Zahra, T. (2011). The Lost Children. Harvard University Press. https://books.google.es/books?id=pZfk4gYUOjAC 

What are the basic differences between ACI 318 and Eurocode 2?

Structural codes were created to guide the design process to ensure that the structure is safe under most conditions. ACI 318 is an American norm and EC2 is a European norm. As you can imagine, the epistemological approach is very different for historic reasons. I have used both reinforced concrete codes. ACI is basically an empirical code with traditional formulas that resemble rules of thumb. Eurocode 2 is based on a sound underlying theory of concrete mechanics (see Fédération Internationale du Béton and the Model Code 90) that then is adjusted to experimental results by means of coefficients. ACI is a pleasant piece to read, truth be said while teading the EC2 is like reading any bureaucratic EU law or any arid materials science paper.

For me the main resulting diferences are:

  • How the safety factors are applied. EC2 applies constant safety factors to the materials. Safety factors in ACI are not applied directly to the materials but to the reinforcement situation (tension, compression, shear or flexure). That is why interaction diagram in Europe is more like an oval but the American interaction diagram looks like a squid.


ACI interaction diagram


EC2 interaction diagram
  • Punching and shear approaches are very different in ACI 318 and in EC2. Both neglect variables that may be important for some beams and slabs, and both have scatter of results when compared to empirical tests. Results may be unconservative or overconservative in some cases, so I recommend to use and compare both codes in case of doubt.
  • Cracking estimation does not exist in ACI 318. Ok, there is a rule of thumb for the separation of reinforcement bars for 0.41 mm average crack. Calculation of crack widths under quasi-permanent loads is mandatory under EC2. This shows a more modern approach.
  • In my opinion, ACI underestimates the influence of creeping.
  • Minimum reinfocement of columns according to ACI is 1%, everywhere and in any case. Minimum reinfocement of columns in non-seismic areas according to EC2 is just 0.4%.

Why is the human spine considered a bad design from an engineering perspective?

When engineers design a structure they usually plan on a lifetime of 50 years with minor maintenance. Our spine shape, like everything in biology, was not designed on purpose but it came about through random mutation and natural selection. Natural selection works a a greedy algorithm, this is, biology cannot take a leap back to a complete redesign when one evolutionary path was chosen.

The main problem is that the spine has to accommodate bipedalism instabilities and that the spine we have evolved mainly when we were not bipedals. Humans started to walk on two legs a short while ago in evolutionary timescales, therefore the spine is forced to support loads for which was never optimized for, working as a curved cantilever beam, supporting a big heavy head at the end of the cantilever.

Besides, serious problems of the human spine are caused by the materials from which it is built. Those materials have very little resistance to fatigue damage caused by repetitive loads. Sometimes the head which sits on top of the spine leads the individual to mechanical overloading. Repetitive loading leads to endplate failure which leads to disc degeneration. What is more, When subject to low oxygen caused by cigarette abuse, the discs lose their ability for self reparation and start to degenerate. The spine has a pretty small section to distribute all that weight from the top of the body to the hip. The rate of degeneration due to dynamic loads is dependent on those repetitive loads and genetic factors that govern the dynamic characteristics of the connective tissue from which discs are made and the ability to repair microcracks.

In conclusion, our body spine is far from perfect. Mind that it is not structurally very sound to support extreme weights and cyclic loads. Take care of it.

What is it like to be a personal Spanish tutor for techies on Italki?

I have been teaching Spanish and Galician for engineers, techies and business people on Italki for the past year and it is very rewarding for me. If you do not know, Italki is the largest language learning social network with which you may find the partners and language teachers from around the world.

I enjoy the experience because I can share my knowledge and views about a wide variety of engineering and technology subjects such as writing good consulting reports, construction glossaries, architecture and building arts and techniques, entrepreneurship, agile project management and so on. As a tutor you can decide your students, your lesson plan and your schedule.

Unfortunately, incomes can fluctuate a lot. Spanish is one of the cheapest languages on the platform, so you have to be quite a skilled tutor with a strong profile and good reviews to command a good hourly rate. Besides, Spain is a relatively expensive country compared to the rest of Latin America and Italki can only be considered as a sideline.

The tree and the cow: what doesn't stop climate change and what stops it and people don't believe it?



There are two inconvenient climate truths about beef consumption and planting trees.

Many people tend to believe that planting trees can save us from rising temperatures, but climate science states something different. It is a myth that photosynthesis dramatically controls the amount of oxygen in the atmosphere. A massive reforestation is not a solution because trees also breathe and burn oxygen and release carbon dioxide back into the air. What is more, reforestation programs need to be carefully designed. For example, planting adequate trees in the tropics would lead to some kind of cooling, but in colder regions, particularly wrong species in boreal areas, could lead to more warming.

On the other side, beef consumption negatively affects climate disruption. It is bad because overpopulation of cows release more tons of methane (CH4), which is a greenhouse effect gas, and it is bad because meat has to be transported (realeasing CO2) in refrigerated trucks (realeasing fluorinated gases) from farms to slaughterhouses and then to processing centers and to local supermarkets.
Industrial cow meat is one of the least climate-friendly foods in terms of greenhouse gases and it is possible to do a lot for the planet simply by giving up beef.

Picture: cows and eucalyptus in Riotuerto (Cantabria, Spain).